Saison 2018-2019, le bel échec

Au final, le rêve était mort. Une saison entière d’un jeu idéal, brillant et offensif où tout avait semblé possible pour le Leeds United de Marcelo Bielsa effacé en une mi-temps suicidaire à Elland Road. L’histoire avait été si différente 45 minutes plus tôt, lorsque les hôtes avaient pris une avance de 2-0 sur l’ensemble des deux matches de la demi-finale retour des éliminatoires du championnat, face à leur ennemi juré de la saison, le Derby County de Frank Lampard.
Alors que les supporters étaient tentés de réserver leurs billets de train pour Wembley, une erreur désastreuse entre le défenseur Liam Cooper et le gardien Kiko Casilla a permis à Jack Marriott de marquer un but juste avant la mi-temps. À partir de là, c’est l’enfer.

Avec tout, des buts, des cartons rouges au cours d’une deuxième période décousue, le match se décida finalement à la 85e minute, lorsqu’une contre-attaque du Derby fut une nouvelle fois conclue par Marriott, donnant aux visiteurs une avance de 4-2 au tableau d’affichage et une victoire 4-3 au total.

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Une année de drames exaltants et souvent épuisants, tant sur le terrain qu’en dehors, ne se terminera pas en gloire pour Leeds, mais avec l’image du manager de l’équipe adverse, Frank Lampard, et de ses joueurs qui célèbrent avec exubérance sur le terrain, alors que les chants des supporters de Derby résonnent dans le stade : « Leeds, Leeds s’effondre, encore une fois ».
L’échec étant devenu une issue bien trop familière pour les supporters des Whites au cours des 15 dernières années, c’est la romance enivrante du voyage sous Bielsa qui a rendu cette défaite si déchirante. Après une génération caractérisée par la mauvaise gestion, la stagnation et une déception sans fin, le franc-tireur à lunettes de Rosario avait transformé le club en une nuit et avait mis les fans au défi de rêver une fois de plus.

L’arrivée de Bielsa en été 2018 avait, à elle seule, provoqué une onde de choc dans le jeu. Quelle affaire l’un des entraîneurs les plus vénérés et les plus influents du monde du football avait-il à faire dans un club de deuxième division anglaise aux multiples facettes ? Et comment le club a-t-il pu réussir ce coup d’État sans précédent ? Un examen plus approfondi de l’histoire du club et de l’ancien sélectionneur de l’Argentine a toutefois montré que le mariage n’était pas aussi fou que le croyaient de nombreux journalistes.

Peut-être parce que c’était l’ultime géant endormi du football anglais, on pourrait faire valoir que Leeds n’était pas encore vraiment remis de son effondrement financier en 2004. Après avoir atteint les sommets des demi-finales de la Ligue des champions trois ans plus tôt, le club a été relégué de Premier League après avoir dépensé énormément d’argent dans sa quête de gloire.
Trois ans plus tard, la désolation s’est transformée en humiliation lorsque le triple champion a été relégué en troisième division pour la première fois de son histoire, les difficultés financières persistantes ayant placé le club au bord de l’extinction.

Alors qu’ils allaient retrouver le Championship (D2 anglaise) en 2010, l’optimisme de cette mini-résurrection a rapidement fait place à la colère et à l’apathie, les supporters étant contraints de supporter une foule de propriétaires ingrats et un défilé de dirigeants condamnés dès le premier jour à cause des fondations chancelantes du club. Néanmoins, lorsque Bielsa a été approché pour prendre le poste à Elland Road, il a vu quelque chose de très différent de l’institution fatiguée qui avait fait du surplace pendant les quinze dernières années.
Romantique du football par excellence, Bielsa a regardé Leeds et a vu l’histoire et le potentiel du club. Après tout, c’était le club de Revie, Bremner, Wilkinson et Strachan, un club qui avait dominé dans les années 70, goûté à la gloire dans les années 90, et qui possédait toujours l’une des bases de supporters les plus importantes et les plus ferventes du football anglais.

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Billy Bremner ancienne gloire de Leeds dans les années 70

Cette mentalité était typique d’un homme qui avait été séduit par des perspectives aussi nobles que le retour de la gloire au Vélodrome avec Marseille, la restauration de la fierté régionale avec l’Athletic Bilbao, ou la révolution du style de jeu de l’équipe nationale du Chili. Après avoir déclaré publiquement que son principal devoir en tant qu’entraîneur était d’offrir des émotions fortes aux supporters, l’homme qu’on appelle « El Loco » a su utiliser son potentiel euphorique pour mettre fin à 14 ans d’exode pour Leeds.
Les hommes derrière le plan pour amener Bielsa à Leeds étaient le président Andrea Radrizzani et le directeur du football Victor Orta. Ayant acquis la pleine propriété du club à l’été 2017, Radrizzani avait ramené un semblant de direction et d’ambition au club – son rachat d’Elland Road après sa vente pour dettes 13 ans plus tôt a servi à montrer l’intention de sortir le club du marasme.

Bien que les affaires en dehors du terrain soient sans aucun doute plus saines qu’elles ne l’ont été depuis un certain temps, le président Italien connaîtra des problèmes de jeunesse sur le terrain dès sa première année au club. Après des débuts prometteurs sous la direction du manager chypriote Thomas Christianson, le club a fini par se contenter d’une 13e place, Orta étant le plus critiqué pour son échec apparent sur le marché des transferts. Ayant licencié Christianson en milieu de saison, le président allait également relever de ses fonctions l’entraîneur remplaçant Paul Heckingbottom à la fin de la saison.
Estimant qu’un changement radical était nécessaire pour faire avancer le club, Radrizzani demanda à Orta de mettre de côté la réalité et de donner son entraîneur parfait, comme l’a expliqué le directeur sportif : J’étais en voiture avec Andrea Radrizzani et il m’a dit : « Si tu as tout l’argent, si tu peux choisir n’importe quel entraîneur, qui choisirais-tu ? Je lui ai dit Marcelo Bielsa et il m’a répondu : « Appelle-le ».

À la surprise d’Orta et du reste du monde, Bielsa s’est montré réceptif. Une réunion a été organisée à Buenos Aires avec le directeur général Angus Kinnear, qui a rejoint Orta et Radrizzani pour ce qui était essentiellement un entretien d’embauche. Désireux de savoir ce que Bielsa savait sur le championnat, le trio a été stupéfait de voir l’entraîneur fouiller dans son arsenal de notes et commencer à disséquer un match de la saison précédente entre Bolton et Burton.
A la fin de l’entretien, l’entraineur de 63 ans (au moment de la rencontre) avait détaillé chaque formation utilisée par les deux équipes tout au long de la saison précédente puis d’offrir la même analyse sur tous les autres clubs de la division.

Radrizzani, Orta et Kinnear étant fermement convaincus que Bielsa est leur candidat numéro un, ce sera à leur tour de vendre le poste à ce manager très particulier. Ayant en quelque sorte acquis les plans du projet de centre d’entraînement du club de Thorp Arch, Bielsa a défini une série de mises à niveau nécessaires, indispensables s’il veut prendre les rênes du club du West Yorkshire. Ces améliorations allaient de la construction d’une piste de course autour du terrain à la création d’une salle de jeux et de dortoirs pour les joueurs qui allaient travailler dur sous le régime d’entraînement notoirement épuisant de l’entraîneur.

Séduit par le rêve de Leeds et convaincu que le club répondrait à la plupart de ses exigences, Bielsa a signé le contrat pour devenir le manager du club le 14 juin 2018. Bien que personne ne puisse remettre en question l’ambition du club, cette nomination s’est avérée polarisante tant pour les fans que pour les joueurs.

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Alan Smith et Harry Kewell, deux piliers du grand Leeds du début des années 2000

Pour chaque référence élogieuse de Pep Guardiola et Mauricio Pochettino, il y avait un grand nombre de voix d’experts dissidents déplorant le manque de résultats de Bielsa et se demandant comment sa philosophie romantique résisterait dans le cadre dur et impitoyable du Championship. Alors que certains ont salué la décision audacieuse du club d’embaucher un homme qui avait porté Newell’s et le Chili à des sommets inimaginables, d’autres ont eu le souffle coupé à la nomination d’un manager qui avait récemment quitté Lille dans des conditions ubuesques.
Mais qui était le vrai Marcelo Bielsa ? Le rêveur et le visionnaire qui a gagné des titres à Rosario et des cœurs à Marseille ? Ou El Loco, l’entraîneur fou qui a poursuivi les propriétaires de Lille en justice, s’est battu avec les constructeurs à Bilbao, a signé et démissionné de la Lazio en l’espace de 24 heures ?

Comme pour la plupart des caricatures, la réalité se situe quelque part entre les deux. Aussi intransigeantes et peu orthodoxes que soient les méthodes de Bielsa, on ne pourra jamais lui reprocher de faire preuve d’un manque de transparence dans ses revendications, les problèmes survenant dans les cas où l’entraîneur s’est senti déçu par ses employeurs. À Elland Road, cependant, l’Argentin trouvera une gouvernance prête à le soutenir jusqu’au bout et les résultats s’avèrent spectaculaires.
Au moment de sa première conférence de presse, le mythe de Bielsa battait déjà son plein. La rumeur selon laquelle il aurait ordonné à sa nouvelle équipe de ramasser les détritus autour de Thorp Arch, le centre d’entraînement de Leeds, pendant trois heures afin d’apprécier le sacrifice que font les supporters pour suivre le club, a fait passer l’entraîneur au premier plan.
Dans un discours qui a servi d’antithèse à la tristement célèbre introduction du « special one » de José Mourinho, Bielsa, avec l’aide du traducteur Salim Lamirani, a déclaré « Leeds est un club plus grand que je ne le mérite. Mon but est de montrer que je mérite cette opportunité mais aussi que je ne suis pas démagogue ». Bielsa a ensuite conclu par la plus prémonitoire des phrases : « J’espère que mon travail avec Leeds sera plein d’émotions. »

Après une pré-saison éreintante de courses interminables en marge des séances d’entraînement « Murderball », signature de Bielsa, l’équipe rafraîchie de Leeds ouvrira sa campagne contre le favori de la promotion, Stoke. Au grand désenchantement de nombreux fans, Bielsa avait fait peu d’ajouts à une équipe qui avait terminé à des kilomètres de la montée lors de la campagne précédente.

Si les achats de l’attaquant Patrick Bamford (8 millions d’euros) et du latéral gauche Barry Douglas (3,5 millions de livres d’euros) de Middlesbrough et des Wolves incitent à l’optimisme, ils s’avèrent être les seuls transferts définitifs de l’été, Bielsa étant implicitement désireux de travailler avec les joueurs dont il disposait déjà.
Le 5 août 2018, par un dimanche après-midi ensoleillé, 37 000 fans enthousiastes ont envahi Elland Road et se sont émerveillés de la meilleure performance de leur équipe depuis bien longtemps. En un seul match, sous la houlette de leur nouveau patron, cette équipe largement méconnue a démontré tous les traits caractéristiques des plus grandes équipes de Bielsa – du rythme de travail infatigable au jeu de possession de balle fluide et implacable – pour s’imposer 3-1. Avec une équipe composée en grande partie de joueurs de Premier League, Stoke a été submergé par une équipe de Leeds qui a attaqué avec une intensité féroce.

Déterminés à prouver que la performance n’était pas un feu de paille, les joueurs galvanisés allaient faire encore mieux lors de leur prochain match en surclassant le Derby de Lampard dans une victoire 4-1 à Pride Park. Les fans avaient du mal à croire la progression de beaucoup de joueurs du jour au lendemain sous la direction de leur nouveau boss.
Kalvin Phillips, issu du centre de formation, s’était transformé d’un milieu de terrain en un formidable joueur de soutien dans le système 4-1-4-1 de Bielsa, sa présence combative et ses passes précises faisant de lui un rouage essentiel du style de jeu de l’équipe. Ailleurs, le défenseur central Liam Cooper, auparavant calomnié, a semblé renaître sous Bilesa, la constance et l’aisance du capitaine avec le ballon le transformant en un joueur complètement différent de celui auquel les fans s’étaient habitués.

Le plus surprenant de tous est Mathius Klich, le milieu de terrain polonais qui avait fait un flop la saison précédente et qui est désormais au cœur du système de Bielsa. Ses passes assidues, ses courses intelligentes tout au long du match et son sens du but en font le fleuret parfait pour les meneurs de jeu espagnols Pablo Hernández et Samu Sáiz.

Propulsé par les buts de l’attaquant Kemar Roofe et par l’intelligence créative de l’éternel Pablo Hernandez, Leeds allait poursuivre sur sa lancée pour le reste de l’année. Une défaite 1-4 à West Brom en novembre a été suivie d’une série de sept victoires qui ont placé le club en tête du championnat à Noël. Si le style n’était pas aussi impressionnant, Leeds a fait preuve de substance en remportant deux matchs retours au courage contre Aston Villa et Blackburn.

Si le football est resté passionnant, la seconde moitié de la campagne restera dans les mémoires autant pour les drames hors terrain que pour le divertissement sur le terrain. Tout d’abord, Sáiz a été autorisé à partir en janvier, prêté à Getafe, le milieu de terrain offensif cherchant à revenir en Espagne pour des raisons personnelles. Izzy Brown, prêté par Chelsea et engagé en compétition directe avec Sáiz, étant blessé à long terme et Pablo jouant principalement sur le côté, le club n’a pas pu remplacer directement son meneur de jeu.

Izzy Brown était rarement sans compagnie sur la table de soins, avec les renforts Douglas et Bamford, ainsi que Roofe, du milieu de terrain Adam Foreshaw et des défenseurs Luke Ayling et Gaetano Berardi, qui ont tous passé de longues périodes sur le flanc. Si l’impressionnante suppléance offerte par les jeunes du centre Jack Clarke, Jamie Shackleton et Leif Davis a été saluée, il est indéniable que Leeds commence à faire les frais de la politique de petits effectifs de son coach.
La fenêtre de transfert de janvier allait apporter plus de chaos, avec la signature étonnante du gardien de but du Real Madrid, Kiko Casilla, éclipsée par l’échec dramatique du club à faire signer Dan James de Swansea – le club gallois a refusé à la dernière minute, James étant assis à Elland Road après avoir déjà été photographié portant le maillot de Leeds.
Après avoir perdu deux matchs consécutifs au début de l’année, Leeds recevait Derby à domicile en ayant besoin de retrouver de la sérénité ; ce qu’ils ont obtenu à la place a été une frénésie médiatique. Au cours de la préparation du match, il est apparu qu’un employé de Leeds avait été surpris à « agir de manière suspecte » sur le terrain d’entraînement du Derby avant d’être renvoyé par la police. Plus tard dans la soirée, les autorités ont confirmé que l’homme avait été envoyé par Leeds pour observer secrètement les préparatifs d’avant-match des Rams.

Lorsque l’histoire a été rendue publique, Bielsa était sans remords. Non seulement l’ancien directeur de l’Athletic a admis avoir personnellement envoyé l’employé pour observer l’entraînement du Derby, mais il a ensuite confirmé qu’il avait appliqué la même approche pour chaque adversaire jusqu’à présent cette saison-là. La presse s’en est donné à cœur joie.
Surnommé « Spygate », le scandale allait mettre en lumière les éléments les plus moralisateurs et hypocrites des médias britanniques du football. Des licenciements aux déductions de points, tous ces éléments ont été présentés comme des punitions méritoires pour le club par des experts exaspérés. Leeds a donc battu son adversaire sous les feux de la rampe à Elland Road.

Si un manager a été secoué par le scandale, c’est Lampard, et non Bielsa, qui semble avoir perdu de vue la tâche à accomplir. Après avoir déploré le comportement de ses adversaires comme « mauvais sur le plan de l’esprit sportif », la légende de Chelsea ne pouvait que se contenter de regarder son équipe s’incliner 2-0, grâce à des buts de Roofe et de l’ailier Jack Harrison.
Alors que Leeds sera finalement punie d’une amende de 200 000 livres sterling – une amende que Bielsa a insisté pour payer lui-même – le club a des problèmes bien plus importants à résoudre, sous la forme d’une course à la montée. Les Whites dans une bataille à trois contre Norwich et Sheffield United, leur régularité commence à s’effriter.

Après avoir battu les deux équipes à l’extérieur plus tôt dans la saison, Leeds n’a pas réussi à se réitérer leurs performances au retour, sa défaite 3-1 contre Norwich et sa courte défaite 1-0 contre Sheffield United mettant en péril sa montée automatique. Au meilleur de sa forme, comme lors de sa démonstration face à West Brom (4-0) en mars, Leeds a semblé être le club le plus fort de la division. Malheureusement, ces performances ont été trop souvent suivies d’un spectacle insipide et fatigant contre des équipes comme QPR et Birmingham.

Pire encore, l’incapacité croissante de l’équipe à convertir les occasions. Si le Bielsaball était sans aucun doute plaisant à regarder, les supporters s’habituaient de plus en plus à une équipe qui ne parvenait pas à tirer profit de sa domination sans fin dans la possession du ballon. Roofe et Bamford étant tous deux blessés, bien qu’à des moments différents, l’équipe devenait trop dépendante de la qualité individuelle de Hernández pour se tirer d’affaire. Heureusement pour Leeds, le magicien espagnol était dans la forme de sa vie.

Après avoir atteint les sommets de la Liga, de la Premier League et de la Ligue des champions plus tôt dans sa carrière, Hernández, à 33 ans, connaît sa saison la plus impressionnante. En mars, il était l’un des quatre seuls joueurs à avoir enregistré un nombre à deux chiffres de buts et de passes décisives en Championship et dans les cinq grandes ligues européennes, les autres étant Lionel Messi, Eden Hazard et Lukas Jutkiewicz de Birmingham. Cela n’a jamais été aussi évident que lors de la victoire 3-2 contre Millwall, où Hernández a ramené son équipe au bord de la défaite avec deux buts et une majestueuse performance en deuxième mi-temps.

Une victoire 1-0 contre Sheffield en semaine a permis à Leeds d’aborder les quatre derniers matches de la saison à la deuxième place avec trois points d’avance sur Sheffield United. Alors que les supporters osent enfin rêver, le désastre frappe le week-end de Pâques.

Alors qu’une victoire de routine était attendue le Vendredi saint contre Wigan, l’équipe de Bielsa allait imploser de la manière la plus spectaculaire qui soit. Menés 1-0 et avec leurs adversaires réduits à dix, Leeds a cédé sous le poids de la foule nerveuse d’Elland Road et s’est incliné 2-1 grâce à un doublé de Gavin Massey. L’échec de l’accession automatique a été confirmé le lundi suivant par une défaite 2-0 à Brentford, mais en réalité, le coup de grâce a été porté par les Latics.
L’équipe étant désormais assurée de disputer les play-offs, les supporters auraient pu s’attendre à une fin de saison plus modeste. Au lieu de cela, l’avant-dernier match contre Aston Villa a été un véritable drame pour El Loco.

Après 77 minutes sans but, le chaos régnait sur le match grâce à une ouverture du score controversée de Klich. L’attaquant de Villa, Jonathan Kodjia, étant blessé, le Polonais a énervé les joueurs adverses en poursuivant son attaque et en marquant face à l’équipe statique de Villa qui s’attendait à ce que le ballon soit mis dehors. Alors que les joueurs et les entraîneurs s’affrontent et que les officiels du match s’agitent comme des feuilles dans le vent, Bielsa prend des mesures définitives.
Au grand dam du stade, l’entraîneur a ordonné à son équipe de laisser Villa faire entrer le ballon dans les filets et égaliser dès le coup d’envoi. Après avoir été mis en doute quelques mois plus tôt, cet incident allait permettre à Bielsa et Leeds de remporter le prix du fair-play de la FIFA pour la saison.

Et c’est ainsi que les éliminatoires ont commencé. Dans une saison de théâtre sans précédent, il était normal que le club soit à nouveau opposé à Derby County sixième du classement. Les événements de la saison ayant amplifié l’animosité entre les deux clubs à des niveaux jamais vus depuis l’époque de Don Revie et Brian Clough, Leeds a pris l’avantage à Pride Park pour le match aller.

Si l’équipe de Bielsa a été démoralisée par son incapacité à se hisser parmi les deux premiers, elle ne l’a pas montré. Pour la troisième fois cette saison-là, les visiteurs ont battu une équipe de Derby qui n’avait pas de réponse au mouvement et la créativité de leur adversaire dans une victoire 1-0. Ce jour-là, le but a été inscrit par Roofe, l’attaquant reprenant son rôle de bourreau en chef du capitaine du Derby, Richard Keogh, pour porter à quatre le nombre de ses buts lors de cette saison contre le club du Derbyshire. Dans un revirement décisif, Roofe sera absent du match retour en raison d’une blessure au genou.
Le 15 mai 2019 au soir, les joueurs ont été accueillis par une foule en pleine forme à Elland Road. Comme lors de la demi-finale des play-offs de la League One contre Millwall dix ans plus tôt, la passion dans les tribunes allait cependant constituer la toile de fond d’une soirée de chagrin.

Le match semblait se diriger vers un superbe scénario lorsque le but de Stuart Dallas à la 24e minute a mis le stade en émoi – mais le drame ne faisait que commencer. D’abord avec l’égalisation du Derby à la fin de la première mi-temps qui ressemblait à une journée portes ouvertes. Survenant de nulle part, l’erreur de communication de Cooper et Casilla ouvrait le but à Marriot pour marquer et immédiatement donner de l’énergie à l’équipe adverse tout en privant Leeds de tout répit.

Dans les secondes qui suivent le début de la seconde mi-temps, le Derby revient à égalité sur les deux rencontres avec Mason Mount qui termine une attaque dès le coup d’envoi. Sentant le sang, le Derby continue de prendre le jeu à son compte et prend l’avantage à la 58e minute grâce à un penalty de Harry Wilson. Bien qu’un Dallas provocateur égalise quatre minutes plus tard, Leeds reçoit un coup fatal à la 78e minute lorsque Berardi est expulsé, avant que Marriott enfonce le clou avec son second but.
Ainsi, une saison d’espoir sans précédent pour les fans de Leeds se termine dans une familière déception. Avec son énigmatique combinaison d’idéalisme, de principe et d’humilité, Bielsa s’était intégré dans le tissu de la ville en un temps record et avait apporté fierté et divertissement à une base de fans en mal de succès.

Mais comme cela a été si souvent le cas dans l’histoire de Leeds et dans la carrière de Bielsa, l’équipe est tombée en panne d’essence dans la dernière ligne droite. Ironie du sort, c’est la joie générée par Bielsa et son équipe tout au long de la campagne qui a fait ressentir cet échec avec plus d’acuité que jamais.

Et maintenant ? Les fans de Leeds ne pouvaient s’imaginer recommencer sans leur leader excentrique, et il suffisait de voir les interminables séances de selfies de l’Argentin avec les fans autour de la ville pour comprendre qu’El Loco avait trouvé sa seconde maison. Mais Marcelo Bielsa et son équipe, après la saison la plus épuisante sur le plan émotionnel, auraient-ils les ressources pour une nouvelle tentative de gloire ?

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Leeds United vainqueur de la Premier League en 1992 avec un certain Cantona

Saison 2019-2020, l’art de la persévérance

Après des jours de négociations et des semaines de spéculations, le deuxième volet est lancé. Le 28 mai 2019, il a été annoncé que Marcelo Bielsa avait prolongé son contrat à Leeds pour la saison à venir, le propriétaire jubilatoire Andrea Radrizzani déclarant que le coach avait « un travail à terminer » à Elland Road.

La décision de Bielsa a été accueillie avec un plaisir unanime par toutes les personnes impliquées dans le club. Alors que les supporters et les joueurs sont encore sous le choc des éliminatoires de la saison dernière, cette nouvelle a permis d’atténuer le traumatisme. Alors que les précédents accidents – comme la défaite en finale des play-offs de 2006 – avaient été considérés comme des occasions éphémères, les fondations construites la saison dernière étaient là pour continuer d’avancer, et avec le retour de leur énigmatique leader pour une nouvelle campagne, les fans se sentaient mieux placés que jamais pour mettre fin à leurs 15 années de souffrance dans ce qui serait la saison du centenaire du club.

Le capitaine Liam Cooper se fera l’écho du sentiment des supporters en disant « Avec Andrea, Victor [Orta, le directeur du football] et Angus [Kinnear, le directeur général], il contribue à créer une nouvelle culture à Leeds. Cette nouvelle nous permet de nous concentrer sur l’année prochaine – nous avons une continuité pour la première fois dans ma carrière à Leeds et nous allons tous nous concentrer sur le retour en pré-saison et travailler dur pour atteindre notre but ultime ensemble ».
Si Bielsa et ses joueurs s’étaient sentis sous pression lors de la saison précédente, ils n’avaient encore rien vu. Pendant une grande partie de la première année de l’Argentin, les supporters se sont pâmés devant la férocité offensive inimitable de leur entraîneur, mais la conclusion écrasante de la saison a fait remonter à la surface une décennie et demie de douleur.
Au lendemain de la défaite en play-offs, l’écrivain et podcasteur Daniel «Moscowhite» Chapman a suggéré que Bielsa avait été le manager parfait pour que le club échoue. Après des années de chagrin d’amour, cependant, les fans n’avaient plus de temps pour de beaux échecs, mais espérés simplement une promotion en Premier League dans la saison à venir, aussi moche soit-elle.

Le sentiment des supporters était clairement partagé par le club, Kinnear déclarant carrément « nous ne jouons plus les play-offs ». Comment se comporterait le plus grand idéaliste du jeu dans un environnement où le succès se mesurait entièrement par des résultats froids et efficaces ?

Si quelqu’un s’attendait à ce que l’entraîneur abandonne sa philosophie à la suite d’un examen aussi minutieux, il se trompait lourdement. L’engagement éternel de Bielsa en faveur d’un style basé sur la possession de balle et le jeu vers l’avant – une notion imprégnée à la fois de romantisme et de dogme – resterait aussi inébranlable que jamais.
Avant la signature de la prolongation de son contrat, Bielsa avait fait une présentation à Radrizzani, Orta et Kinnear, chargée de statistiques de la saison précédente.

Compte tenu de la domination de Leeds sur la division en matière de statistiques telles que les buts marqués, la création d’occasions et la possession, la présentation a souligné l’ampleur de l’occasion manquée la saison dernière et a identifié trois domaines clés d’amélioration : une meilleure finition, des signatures de prêts de meilleure qualité et moins de blessures. Enfin, après une analyse aussi approfondie, le plus méticuleux des entraîneurs ajouterait : « Nous avons besoin de plus de chance. Nous ne pouvons plus être aussi malchanceux ».

Comme la saison dernière, le club devrait fonctionner avec des restrictions budgétaires, ainsi qu’avec les règles de fair-play financier de la Ligue de football, lorsqu’il tentera d’améliorer son équipe pour la saison à venir, ce qui entraînerait des décisions audacieuses, tant en ce qui concerne les signatures que les départs.

Après avoir protesté au départ, Bielsa accepterait l’intention du club de faire de l’argent sur le diplômé de l’académie Jack Clarke, l’ailier rejoignant Tottenham pour 11 millions d’euros reste en prêt à Elland Road pour une saison. Clarke ne sera guère présent à Leeds pendant la première moitié de la saison et le prêt sera résilié en janvier.

Plus surprenante encore est la vente du défenseur et favori du public Pontus Jansson à Brentford pour 6 millions d’euros. Bien qu’il ait été un joueur clé pour le club au cours des trois dernières saisons, Bielsa considère que le comportement provocateur du Suédois passionné sapé simultanément sa propre autorité tout en perturbant l’harmonie du vestiaire. Avec des offres limitées sur la table, le club était réticent à vendre son défenseur central vedette à un rival potentiel, mais la vente s’est finalement faite sur l’insistance de Bielsa.

La vente de Jansson ayant contrarié de nombreux fans, les sourcils se sont encore plus levés lorsque son remplaçant s’est révélé être un joueur à peine connu du nom de Ben White, le jeune homme de 21 ans arrivé en prêt de Brighton après avoir passé la saison précédente au troisième échelon avec Peterborough. Si la vente à Anderlecht du meilleur buteur de la saison dernière, Kemar Roofe, pour un montant de 6 millions d’euros, était naturellement impopulaire, les fans ont été encouragés par le fait que le club s’était fait prêté le très prisé Eddie Nketiah d’Arsenal pour le remplacer directement.

Bien qu’ils aient prolongé le prêt de l’ailier de Manchester City Jack Harrison pour une saison supplémentaire, ainsi que le prêt du gardien de but français Illian Meslier de Lorient, la signature estivale la plus marquante est sans aucun doute celle de Hélder Costa. Ayant déjà connu la Premier League avec les Wolves, l’ailier portugais était considéré par de nombreux fans comme le joueur parfait pour ajouter un avantage direct et efficace au style offensif des Whites. Le club s’étant engagé à payer 17 millions d’euros après à la fin de sa période de prêt, l’accord a envoyé un message fort aux deux fans et au reste de la division, à savoir que Leeds était un candidat sérieux à l’accession directe en PL.

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Leeds étant actif sur les deux fronts du marché des transferts, Bielsa allait de nouveau rester sur ses positions en maintenant un petit effectif. Commençant la saison avec un noyau de dix-huit joueurs, l’Argentin choisira à nouveau de pallier les blessures par l’utilisation de joueurs de l’équipe de moins de 23 ans qui s’est développée de manière exponentielle sous la direction de Carlos Corberan.

La plupart des joueurs étant maintenant habitués aux exigences exténuantes de leur entraîneur, l’équipe est entrée dans la pré-saison mieux préparée pour le programme d’entraînement impitoyable auquel elle était inévitablement confrontée. Après une tournée d’avant-saison en Australie, ils se sont préparés pour l’ouverture du championnat à Bristol City le 4 août, déterminés à effacer le souvenir du final déchirant de la saison dernière.

Avec tant de questions restées sans réponse lors de la campagne précédente, le match allait monopoliser les unes du week-end d’ouverture des rencontres du championnat : comment Leeds allait-elle rebondir après l’écrasante déception de la saison dernière ? L’équipe serait-elle en mesure de faire face physiquement aux exigences sans précédent de Bielsa pour une deuxième année ? Et quel serait l’effet de l’erreur très médiatisée de Kiko Casilla dans les éliminatoires sur la mentalité du gardien de but ? Le match d’ouverture à Ashton Gate apportera une réponse catégorique à toutes ces questions.
Quelques secondes après le coup d’envoi, Casilla avait réglé ce dernier débat en faisant preuve d’une effrayante assurance. Recevant une passe en retrait de Cooper juste à l’extérieur de sa surface de réparation de six mètres, le gardien de but a provoqué des palpitations cardiaques dans le West Yorkshire en effectuant un crochet audacieux pour tromper l’attaquant de Bristol, Famara Diédhiou, avant d’envoyer nonchalamment un ballon en diagonale à Luke Ayling. Ce geste a été le microcosme de la saison dernière : à la fois palpitant, dangereux, habile et angoissant, et a envoyé un message clair aux fans de Leeds : une nouvelle année de sueur.

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La superbe épopée de Leeds en Champions League 2000-2001 avec Rio Ferdinand, Viduka, Kewell, Smith et le français Olivier Dacourt.

À partir de ce moment, les fans de Leeds ont eu droit à une exposition de Bielsaball à l’état pur. Avec leur patron à lunettes observant sur sa légendaire glacière, Leeds a submergé les hôtes de la première à la dernière minute avec leur pressing implacable et leur inépuisable intensité offensive pour s’acheminer vers une victoire 3-1.

Comme en 2018/19, l’équipe prendra 13 points sur ses cinq premiers matchs, ce qui la placera en tête du championnat. Alors que les supporters sont en pleine forme à l’approche du match à domicile contre Swansea, deuxième au classement, le retour d’un talon d’Achille familier va refroidir l’optimisme du début de saison.

Ayant été en contrôle pendant une grande partie du match, Leeds a été frustré par la discipline de Swansea et a dû payer pour une série d’occasions manquées. À une minute de la fin du temps réglementaire, le remplaçant de Swansea Wayne Routledge a réussi à s’imposer sur un coup de pied arrêté pour arracher les trois points au club gallois.

Bien que Leeds reste en tête de la division, la conversion des occasions reste problématique, l’équipe n’enregistrant pas de séries de victoires en septembre et octobre. Bien qu’elle ait dominé la plupart des matches, l’équipe s’est punie toute seule par une mauvaise finition, permettant à des équipes comme Derby et Preston de prendre des points. L’absence d’efficacité devant le but allait susciter un débat distrayant entre les fans sur la question de savoir qui était le mieux équipé pour mener la ligne d’attaque des Whites.

Si l’attaquant Patrick Bamford avait impressionné par ses performances, il s’était attiré les critiques des supporters et des médias pour son manque de régularité devant le but. En revanche, Nketiah n’avait pas encore commencé un match de championnat pour le club, mais il avait contribué à des buts essentiels en rentrant en jeu contre Brentford, Barnsley et Preston, montrant une impitoyabilité qui faisait cruellement défaut au reste de l’équipe. Bielsa étant réticent à abandonner sa configuration privilégiée en 4-1-4-1, le débat allait dominer une grande partie de la première moitié de la saison.
La question de l’attaquant étant toujours d’actualité, Leeds allait trouver un nouveau souffle à l’approche de l’hiver. Une victoire 2-0 sur le QPR marquerait le début d’une série de sept victoires, permettant à l’équipe de Bielsa – aux côtés du West Brom de Slaven Bilić – d’établir une certaine distance entre eux et le reste du peloton.

Bien que la conversion des occasions soit restée une préoccupation, le niveau de domination de Leeds signifiait qu’ils marquaient encore assez pour obtenir trois points dans la plupart des matches, avec l’excellente complémentarité entre les milieux Cooper et White, ce qui a permis à l’équipe de concéder moins de points que n’importe qui d’autre dans le championnat. Si l’équipe a été félicitée pour son panache offensif lors de l’écrasante victoire sur Middlesbrough (4-0), elle doit également son succès aux séances d’entraînement militaires de son entraîneur, dont les victoires de dernière minute à Reading et Luton témoignent de sa forme physique inégalée.

Leeds s’est préparé pour le match du 19 décembre à domicile contre Cardiff en sachant que cette victoire pourrait lui permettre de creuser un écart monumental de 13 points sur Fulham, troisième. Au lieu de cela, le match serait le catalyseur d’un changement alarmant de l’équipe de Bielsa, jusqu’alors florissante.

Pendant 60 minutes, l’équipe s’est montrée à son meilleur niveau de fluidité et de domination. Dans un match qui résume parfaitement les philosophies contrastées du Championship, Leeds a embarrassé ses adversaires avec ses passes complexes et ses contre-attaques fulgurantes pour prendre une avance de 3-0. À l’heure de jeu, le match allait basculer.
Tout d’abord, le milieu de terrain de Cardiff, Lee Tomalin, a sanctionné une erreur de Casilla par une brillante demi-volée pour donner une lueur d’espoir aux visiteurs. À partir de là, toute la dynamique du match changea, l’équipe de Neil Harris commençant à imposer son style à un Leeds nerveux qui semblait incapable de gérer les longues balles de son adversaire dans la surface. Bien que réduite à dix, Cardiff allait réaliser la plus improbable des remontées avec deux buts dans les dix dernières minutes de Sean Morrison et Robert Glatzel.

Malgré les 11 points d’avance restants sur le troisième, l’effondrement contre Cardiff a eu beaucoup d’impact. Habitués à voir leur équipe tomber à la dernière haie, les supporters sont pris de panique et cette hystérie semble se transmettre aux joueurs dont la forme capitule au cours des deux mois suivants.

Après avoir perdu seulement trois matches de championnat lors de ses 22 premiers matches, Leeds a chuté dans cinq des neuf rencontres suivantes après Cardiff, ne s’imposant que deux fois. Si les défaites contre Sheffield, QPR et Wigan n’étaient pas assez alarmantes, les performances individuelles de nombreux joueurs avaient changé au point d’être méconnaissable.
Le contrôle du milieu de terrain étant la marque de fabrique de l’équipe de Bielsa depuis 18 mois, le trio axial habituellement redoutable composé de Phillips, Klich et Hernández se retrouvait soudain dépassé, car leurs passes, autrefois très précises, devenaient irrégulières et incohérentes. La défense est alors plus exposée et, après n’avoir concédé que dix buts avant Cardiff, elle en prend vingt au cours des onze matchs suivants.

Nketiah ayant été rappelé par Arsenal en janvier et son remplaçant Jean-Kévin Augustin ayant du mal à se remettre en forme, les fans ont été laissés sur le carreau en maudissant le manque d’options offensives d’une équipe qui ne marquerait pas dans quatre des cinq rencontres entre janvier et février.

Le plus inquiétant est la forme de Casilla qui, avec une accusation de racisme en instance – le gardien de but sera finalement suspendu pour neuf matchs après avoir été reconnu coupable d’avoir insulté l’attaquant de Charlton Jonathan Leko – a commis des erreurs coûteuses dans plusieurs matchs. Même les rares victoires, comme celles contre Birmingham (5-4) et Millwall (3-2), étaient des coups de boutoir insensés qui laissaient penser qu’El Loco avait été remplacé sur le banc par un entraîneur lambda.

Le point culminant de la saison se produira au City Ground le 8 février. Au cours d’une performance édentée, Leeds a été battu 2-0 par une équipe clinique de Nottingham Forest qui a puni la possession stérile des Whites. À la fin de la soirée, l’avance de 11 points sur le troisième était réduite à la seule différence de buts. Leeds s’effondre à nouveau et le déclin est encore plus marqué que la saison précédente. Si l’atmosphère autour du club était devenue toxique, l’interview d’après match de Luke Ayling a laissé entendre que la négativité s’était infiltrée dans le vestiaire.
Avec une confiance en soi vacillante, Bielsa a changé de tactique. Après la défaite à Forest, l’entraîneur a renoncé à son analyse d’après-match habituelle, basée sur des données, en faveur d’un discours émotionnel qui, espérait-il, donnerait confiance à son équipe meurtrie par la bataille. L’impact serait phénoménal.

Trois jours plus tard, Leeds s’est rendu à Griffin Park pour affronter Brentford en sachant que la défaite verrait ses adversaires les dépasser au tableau. Alors que le reste du championnat sent le sang, Leeds surpasse son adversaire en forme dans un match nul 1-1 qui flatte l’équipe locale. À partir de là, ils ont remporté cinq victoires consécutives sans encaisser le moindre but.
Après la défaite de Forest, il était normal que les performances inspirées d’Ayling soient au cœur du revirement, le défenseur ayant marqué trois buts essentiels pour permettre à Leeds de rétablir son avance sur ses poursuivants. Alors qu’ils étaient auparavant privés d’options offensives, ils bénéficiaient non seulement de la montée en puissance de Bamford, mais aussi du retour de Tyler Roberts, blessé, qui a marqué deux buts lors de la victoire 4-0 sur Hull. Dans les cages, la présence de Meslier à la place de Casilla a permis à Leeds de se montrer plus performant sur les coups de pied arrêtés.

Avec une avance de sept points sur la troisième place et une équipe débordante de confiance, il était tentant de se poser la question : qu’est-ce qui pourrait bien arrêter Leeds maintenant ? En fin de compte, il faudrait quelque chose de bien plus important que le beau jeu, l’arrivée du COVID-19 qui ont laissé le monde du football dans l’impasse.

En tant que club, Leeds a ressenti les effets de cette période plus que la plupart des autres avec trois légendes du club Norman Hunter, Trevor Cherry et Jack Charlton qui sont décédés en une courte période. La mort de Hunter est due au virus lui-même, et le South Stand d’Elland Road est rapidement rebaptisé en son honneur.
La ligue a alors décidé de mettre un terme au championnat en discutant de tous les moyens possibles, de la moyenne de points par match à l’annulation de la saison, et a fermement maintenu son désir de terminer la saison sur le terrain. Finalement, il a été décidé que la saison se jouerait à huis clos, les neuf derniers matches de l’équipe se déroulant sur une période intense de six semaines.

Le 21 juin, Leeds a repris sa quête de gloire près de quatre mois après son dernier match dans un stade vide de Cardiff City. Au cours d’une performance poussive, ils ont semblé dépourvus de toute étincelle créative sans Hernández, blessé, et s’inclinaient 2-0. Ayant déjà subi une chute post-Cardiff cette saison, les fans attendaient avec impatience que leur équipe réagisse lors du match décisif contre Fulham, troisième, le samedi suivant.

Avec des dizaines de milliers de sièges vacants à Elland Road, Leeds a pris un départ parfait lorsque l’ouverture de Costa a trouvé Bamford qui a fini calmement à la dixième minute. Mais pendant le reste de la mi-temps, Leeds a été mené par une équipe de Fulham qui cherchait désespérément à combler l’écart de sept points qui la séparait des hôtes.
Sentant qu’un égalisation était imminente, Bielsa a pris une décision à la mi-temps, en remplaçant les architectes du but Bamford et Costa par Roberts et un Hernández de retour. Ces remplacements se sont révélés être un coup de maître, car ce dernier a changé le cours du match en faisant preuve d’une maîtrise et d’une créativité hors du commun pour obtenir une victoire 3-0.

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Alors que Hernández luttait pour sa forme physique, Bielsa a continué à utiliser l’Espagnol comme remplaçant, ce qui a eu un effet dévastateur sur le reste de la saison, le meneur de jeu ayant marqué des buts essentiels et réalisé des performances qui ont permis de remporter une série de matchs décisifs.
L’idée que Leeds était à l’abri après sa victoire éclatante sur les Cottagers a été écartée trois jours plus tard, lorsque les Whites ont fait match nul 1-1 contre Luton, qui était en queue de peloton. Avec Brentford, troisième, en grande forme, Leeds ne pouvait guère se permettre de perdre d’autres points, l’écart se réduisant à six points et les Bees ayant une meilleure différence de buts.

Alors qu’une victoire à Blackburn offrait un répit temporaire, Brentford a continué à mettre la pression en prolongeant sa série de six victoires consécutives avec la victoire contre Charlton. Avec la pression à son point d’ébullition, Leeds réalise sa plus belle prestation sous la direction de son entraîneur à ce jour, avec une écrasante victoire 5-0 contre Stoke. Menant d’un but à la mi-temps grâce à un penalty de Klich, la seconde mi-temps a été une pure retranscription de l’esprit de Bielsa, Leeds ayant implacablement dominé ses adversaires, Hernández terminant une action après un mouvement de 30 passes.
Si la victoire à Stoke a apporté une réponse retentissante sur la capacité de l’équipe à gérer la pression, elle n’a pas empêché Brentford de poser des problèmes alors qu’elle enregistrait de nouvelles victoires contre Derby et Preston. Leeds ayant besoin d’un minimum de sept points sur ses quatre derniers matches pour assurer son accession, les deux rencontres suivantes allaient faire remonter à la surface seize années de frustration et d’anxiété dans une finale tortueuse.
Tout d’abord, Leeds s’est rendu à Swansea dans ce qui allait rapidement devenir un match d’une tension insupportable. Les deux équipes s’étant engagées dans une impasse pendant 89 minutes, les supporters de Leeds ont regardé de chez eux en se souvenant du but de la victoire des Swans à Elland Road plus tôt dans la saison. Au lieu de cela, les leaders du championnat leur ont rendu la pareille.

À moins d’une minute de la fin, Hernández a profité d’un centre à ras de terre d’Ayling pour mettre son ancien club à genoux. L’absence de supporters a permis d’entendre le bruit de la réaction d’Orta depuis la tribune présidentielle, tandis que les célébrations des remplaçants et du personnel ont fait écho à l’ampleur du but. Avec un match à domicile contre Barnsley, le dernier du classement, les fans ne manqueront pas de croire à la montée en Premier League que leur cœur fragile réclame.
Ils ne le feraient pas. En première période Leeds va prendre l’avantage grâce à un but contre son camp du défenseur Michael Soulbauer, mais ce qui a suivi a été une pure torture. Pendant plus d’une heure, Leeds a été assailli par une série d’attaques d’une équipe de Barnsley qui luttait pour sa survie. Tous les traits de caractère de Bielsa – de la domination en possession de balle au contrôle en milieu de terrain – n’étaient plus visibles, les visiteurs attaquant avec une verve et une assurance à peine croyable pour une équipe de bas de tableau.
C’était loin d’être un grand match, mais les joueurs n’ont rien lâché. Une défense solide et une mauvaise finition de l’adversaire ont permis à l’équipe de s’accrocher à cette victoire des plus difficiles.

Leeds compte désormais cinq points d’avance sur West Brom, deuxième, et six sur Brentford, ce qui signifie qu’un seul point sur les deux derniers matchs suffit pour être promu. L’ambiance dans le West Yorkshire était au soulagement et non à la joie, cependant, et après le chagrin de l’année dernière, ni les fans ni les joueurs n’étaient prêts à commencer la fête avant que l’accession ne soit assurée à 100 %.

Ils n’ont pas eu à s’inquiéter. Le 17 juillet, deux jours avant le prochain match de Leeds et 194 mois depuis que le club a été relégué de la Premier League, la montée a été confirmée. Le but d’Emile Smith Rowe à la 86e minute au John Smith Stadium a permis à Huddersfield de s’imposer 2-1 face à West Brom et d’envoyer ses voisins du West Yorkshire en Premier League.
Ayant fantasmé sur ce moment pendant plus d’une décennie, les fans allaient vivre la montée non pas sur le terrain d’Elland Road, mais dans leur propre salon, et pourtant la joie était palpable dans toute la ville.
L’idée que les stades vides puissent gâcher les célébrations a été démentie par trois jours d’hédonisme qui ont commencé en dehors d’Elland Road, avec les joueurs, le personnel et même le traditionnel stoïcien Bielsa se prélassant dans la gloire aux côtés des dizaines de milliers de fans en extase. Même le titre serait confirmé sans que Leeds ne tape dans un ballon, la course victorieuse de Brentford s’arrêtant finalement à Stoke l’après-midi suivante.

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En conclusion poétique, le premier match de Leeds en tant que champion les verrait affronter le Derby, 14 mois après l’agonie des playoffs de la saison dernière. Cette fois-ci, l’équipe ne sera pas désespérée, mais elle verra une haie d’honneur de la part des joueurs du Derby lorsqu’ils entreront sur le terrain.

Après une victoire 3-1 à Pride Park, Leeds a terminé son championnat par une sublime victoire 4-0 à domicile contre Charlton avant de recevoir le trophée de champion sur la pelouse d’Elland Road. Après ce qui a été l’année la plus folle, Bielsa et ses joueurs ont enfin pu célébrer, leur héritage assuré comme les hommes qui ont rendu Leeds à la Premier League.
L’histoire de Bielsa à Leeds est une leçon de principe et de persévérance. Après avoir été demoiselle d’honneur pendant des années, le manager a fait taire les critiques et validé ses méthodes d’entraînement uniques par la plus douce des victoires. Après avoir connu une longue traversée du désert, Leeds ne s’effondre plus, mais revient à la mode. De retour avec Marcelo Bielsa, le manager idéal pour réussir.

Saison 2020-2021, le retour en Premier League

Pour son retour en Premier League, le Leeds de Marcelo Bielsa n’a pas changé son style de jeu et continue de régaler les fans de football avec des matchs spectaculaires, avec du jeu, du rythme et des buts.

Beaucoup de joueurs composant l’effectif actuel étaient déjà là lors de la prise de fonction de Bielsa en 2018. Des joueurs qui affichés un niveau moyen en Championship et qui montre aujourd’hui qu’ils ont le niveau de la Premier League.

Le promu réalise une saison convaincante et se situe confortablement au milieu de tableau. Les fans peuvent logiquement espérer voir leur équipe continuer cette aventure en Premier League mais attendons la fin de saison pour faire un bilan car si on sait toujours que l’on va vibrer avec le coach argentin, on ne sait jamais comment ça va se terminer.

Ensuite viendra la question de savoir si le coach argentin va continuer son aventure avec Leeds. Il faudra sûrement attendre la fin de saison pour le savoir, en attendant continuons de profiter de ce qu’offre Bielsa à Leeds et plus globalement au football.

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