La silhouette en forme de vague semblait flotter sur le terrain, ses orteils embrassant à peine le gazon vert et luxuriant sous ses pieds. Une imperceptible distraction extérieure l’avait fait changer de direction. C’était un signal qui passa inaperçu aux yeux des simples mortels, mais qui fit que l’homme en blanc reçut la balle dans une position apparemment peu naturelle et déséquilibrée. Pourtant, en un clin d’œil, les membres fins s’étaient déployés et s’accéléraient, laissant trois joueurs danois momentanément figés dans le temps.

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Le film officiel de la FIFA de la Coupe du monde 1986 au Mexique joue un segment où la caméra se concentre uniquement sur le numéro 10 de l’Uruguay. Les commentaires de Michael Caine tentent de décrire le mouvement et le profil du joueur, mais si vous regardez les images sans aucun son, habillé de la tête aux pieds en blanc, les mouvements de l’être éthéré s’apparentent à ceux d’une première ballerine. Son mouvement pendant ce morceau de film est si gracieux mais puissant, si rapide mais réfléchi, si contrôlé mais spontané.

La Coupe du monde de 1986 a sans doute possédé la plus grande collection d’artistes – des joueurs qui portaient le maillot numéro 10 et jouaient dans le rôle de meneur de jeu. L’Argentine possédait le franc-tireur Diego Maradona ; le Brésil avait le Zico techniquement parfait ; la France était orchestrée par l’assuré Michel Platini ; le Danemark était animé par le dynamique Preben Elkjær ; tandis que l’Uruguay fondait tous ses espoirs sur le brillant Enzo Francescoli.

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Le danois Preben Elkjær lors du Mondial 86

Les débuts d’El Príncipe

Enzo Francescoli est né à Montevideo en 1961, quelque 11 ans après que l’équipe nationale de l’Uruguay eut remporté sa plus mémorable victoire en Coupe du monde. L’Uruguay a volé le trophée Jules Rimet au Brésil, pays hôte, devant 200 000 supporters auriverde au Maracanã, en inscrivant deux buts dans les 25 dernières minutes de la finale, assurant ainsi une victoire 2-1. Elevé dans les récits de l’âge d’or du football uruguayen, Francescoli était obsédé par le football dans sa jeunesse et a immédiatement montré une aptitude pour le beau jeu.

Sa minceur, qui sera un grand avantage pour Francescoli tout au long de sa carrière professionnelle, a d’abord semé le doute dans l’esprit des prétendants potentiels du jeune homme. Alors qu’il étudie dans une école salésienne, Francescoli fera des essais à Peñarol et à River Plate en Argentine. La perception courante est que les deux équipes ont refusé de le signer en raison de son physique, mais dans une interview accordée en 2008, Francescoli évoque ces rumeurs et déclare que si sa fragilité perçue a été discutée, c’est « sa décision » de ne pas revenir pour un deuxième essai dans les deux cas, préférant plutôt rester avec l’équipe de son lycée qui a remporté cinq championnats d’affilée.

Finalement, Francescoli a fait son choix. En dernière année de lycée, l’Uruguayen a rejoint les rangs professionnels en signant pour les Montevideo Wanderers. Le nom de Francescoli étant bien connu dans son quartier, le milieu professionnel local l’appelle et, avec un ami d’école de Gustavo Perdomo, il fait ses premiers pas dans les rangs professionnels.

C’est à l’époque où il jouait pour Wanderers que le surnom « El Príncipe » (le prince) a été donné à Francescoli. C’est un nom qui lui restera tout au long de sa carrière et qui lui a été donné par l’ancien joueur des Wanderers, Hannibal Ciocca, qui pensait que ce nom était approprié pour un joueur qui faisait preuve d’une telle élégance et d’une telle grâce sur le terrain.

Francescoli a également admis que la mastication de chewing gum a commencé au début de sa carrière de footballeur pour éviter que sa bouche ne se dessèche. À l’inverse, concernant son penchant pour la cigarette, Francescoli a reconnu que les cinq ou six cigarettes qu’il fumait chaque jour ne nuisaient pas à sa carrière professionnelle.

Lors de la première saison de Francescoli, le jeune homme a aidé les Wanderers à terminer à la deuxième place du championnat, leur meilleure position depuis qu’ils ont remporté le titre en 1931. Francescoli a participé à 26 matchs de championnat, inscrivant trois buts. La saison suivante, les Wanderers ont terminé à la troisième place, avec Francescoli comme titulaire. Bien qu’il ait disputé 22 matchs de championnat, son compteur de buts pour cette deuxième saison est passé à sept. La troisième et dernière saison de Francescoli avec l’équipe de Montevideo a renforcé sa réputation déjà grandissante, le maestro ayant marqué 10 buts en 26 matches de championnat.

Au cours de cette phase de développement provisoire de sa carrière, Francescoli a fait partie de l’équipe d’Uruguay des moins de 20 ans, qui a remporté le championnat sud-américain dans cette catégorie d’âge. Trois autres apparitions au Championnat du monde junior de la FIFA en 1981 ont attiré l’attention d’un public plus large sur la carrière naissante de ce footballeur naturellement très doué.

En 1982, lors de sa dernière saison avec les Wanderers, Francescoli fait ses débuts en Copa Libertadores, ainsi que ses débuts en équipe nationale senior avec la Celeste. Ce sera le début d’une carrière internationale qui le mènera au poste de capitaine, ainsi qu’à la comparaison avec les joueurs qui ont fait les plus grandes carrières au poste de numéro 10. Alors que le succès de la Coupe du monde est destiné à ne jamais se matérialiser, le succès de la Copa América sera constant et immédiat.

La Copa América de 1983 verra le nom d’Enzo Francescoli devenir synonyme de succès uruguayen. L’Uruguay est arrivé en tête de son groupe et a progressé sereinement jusqu’à la finale aller-retour contre le Brésil. Une victoire 2-0 à Montevideo permet à Francescoli d’ouvrir le score pour la Celeste. Un match nul 1-1 au match retour a suffi pour offrir aux uruguayens cette Copa America. Sur le plan personnel, le Prince a été nommé joueur du tournoi à seulement 21 ans.

Les premiers pas à River Plate

Les performances de Francescoli en club et en équipe nationale ont inévitablement conduit les grands du football sud-américain à faire appel à lui. River, l’équipe que Francescoli avait choisi d’ignorer à 16 ans, tentait une fois de plus de s’assurer les services de ce talent naissant. Après avoir accepté des frais de transfert de 310 000 dollars, El Príncipe traversait le Rio de la Plata et commençait une histoire d’amour avec l’équipe à la bande rouge de Buenos Aires.

Malgré un début de carrière en club relativement discret en Argentine, où l’Uruguayen a été victime de la politique de sélection de River, le milieu de terrain a été couronné comme le joueur sud-américain de l’année 1984. L’année suivante, il a enfin pu montrer le potentiel qui était évident depuis ses débuts professionnels. Francescoli a marqué 29 buts et est devenu le meilleur buteur de la Primera División. En outre, il est devenu le premier étranger à recevoir le prix du joueur de l’année.

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La saison 1985/86 a vu le petit attaquant devenir le meilleur buteur du championnat pour la deuxième fois. Cette fois, ses buts ont permis à River de remporter le titre. L’influence de Francescoli n’a jamais été aussi évidente que lors du dernier match de championnat de la saison, où les Millonarios se sont imposés 5-4 et où El Príncipe a marqué deux fois, dont une bicyclette, aujourd’hui devenu une marque de fabrique.

Non seulement Francescoli a laissait une marque indélébile sur la scène nationale argentine, mais en 1986, il a mené son pays à la phase finale de la Coupe du monde au Mexique. Enfin, l’occasion était arrivée de comparer ce footballeur des plus élégants aux meilleurs du monde.

À la fin du mondial, la réputation de l’Uruguay était faite de brutalité, associée à un record non désiré de l’expulsion la plus rapide jamais enregistrée dans un match de la Coupe du monde, puisque José Alberto Batista a été expulsé après 56 secondes contre l’Écosse. Malgré une défaite 6-1 contre les Danois, l’Uruguay s’est qualifié pour les huitièmes de finale, mais a perdu contre son rival et futur champion, l’Argentine. Malgré la violence et les défaites, Francescoli est sans doute le seul Uruguayen à sortir du tournoi avec une réputation intacte.

Le départ pour l’Europe

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Juste avant la coupe du monde, Francescoli a pris la décision de quitter l’Amérique du Sud et de se rendre en Europe après avoir signé au Racing Club Paris, qui venait d’être promu en Ligue 1. Lors de sa première saison, l’Uruguayen a permis à son club de décrocher une respectable 13e place. Le Prince a en effet porté son statut de buteur outre-Atlantique, terminant meilleur buteur de Ligue 1 avec 14 réalisations.

Sur la scène internationale, la Celeste se qualifie automatiquement pour les demi-finales en tant que tenante du titre de la Copa América 1987. Francescoli voulait à tout prix effacer les souvenirs de la Coupe du monde 1986 et la demi-finale a vu une revanche avec les champions du monde en titre, dont Maradona. L’Uruguay, qui jouait dans l’ancien stade du numéro 10, a battu l’Argentine 1-0 au Monumental de River Plate. Une autre victoire 1-0 en finale contre le Chili a confirmé l’importance de Francescoli pour la Celeste, qui a remporté deux Copas consécutives.

Le Prince reste au Racing Club Paris jusqu’à la fin de la saison 1989, malgré l’offre de la Juventus de 1987/88, qui voit en Francescoli un remplaçant tout désigné pour Platini. L’Uruguayen refuse l’approche de la Vieille Dame de Turin et, comme dernier cadeau au club parisien, il les aide à éviter la relégation lors de sa dernière saison.

Francescoli avait été le meilleur buteur du club français lors de chacune des trois saisons. En 1989, une offre des géants français de l’Olympique de Marseille s’est avérée trop tentante. Francescoli allait déménager dans le sud de la France où il allait, à l’époque sans le savoir, changer la vie d’une future superstar française.

Francescoli ne joua qu’un an à Marseille, mais ce fut une saison de succès car le style langoureux et sans effort de l’Uruguayen était symbiotique de la façon dont les Olympiens jouaient. Au cours de sa singulière saison dans le sud, Francescoli a marqué 11 buts, contribuant ainsi à assurer le titre de champion de Ligue 1, tout en échouant de justesse en Coupe d’Europe après une défaite en demi-finale contre Benfica à cause de la fameuse règle du but à l’extérieur et d’un but marqué de la main par l’attaquant benfiquiste Vata. La menace offensive de Jean Pierre Papin, Chris Waddle et Enzo Francescoli a attiré l’attention de toute l’Europe.

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Chris Waddle sous les couleurs de l’OM en 1991

Lors de son séjour au Stade Vélodrome, Francescoli laissera une empreinte indélébile sur un jeune fan de Marseille. Le futur vainqueur de la Coupe du monde Zinédine Zidane a été fasciné par l’Uruguayen, admettant plus tard avoir modelé son propre style de jeu sur l’irréfutable meneur de jeu, se souvient-il : « C’était mon joueur préféré et j’avais l’habitude de traîner pour le regarder s’entraîner. » Le maestro français a également donné à son premier fils le prénom de la superstar uruguayenne. Dans sa jeunesse, Zidane avait trouvé une idole, un modèle de jeu.

À la fin de sa saison à Marseille, Francescoli a une nouvelle fois mené la Celeste en Coupe du monde. Les exploits de Francescoli dans les différents tournois de la Copa América avaient suscité des attentes et le décor était planté pour que l’Uruguayen puisse mettre en valeur ses talents au plus haut niveau, sur la plus grande des scènes. Hélas, seul un succès à la 91e minute contre la Corée du Sud lors du dernier match de groupe a permis à l’Uruguay de se qualifier pour les huitièmes de finale. Une fois de plus, la Celeste n’est pas allée plus loin, s’inclinant 2-0 face à l’Italie, pays hôte.

Ironiquement, l’Italie devait être la prochaine destination de Francescoli, qui signait pour la Serie A à Cagliari. Cette fois, El Príncipe sera rejoint par ses compatriotes uruguayens Daniel Fonseca et José Oscar Herrera au stade Sant’Elia. Francescoli n’a pas pu jouer le rôle d’attaquant qu’il avait adopté avec succès dans ses clubs précédents, jouant dans un système qui niait le style de jeu spontané de Francescoli. Le meneur de jeu n’était plus encouragé à terminer les actions offensives ; le Rossoblu a placé Francescoli comme meneur de jeu bas et, par conséquent, sa production de buts en a souffert.

Au cours de ses trois saisons à Cagliari, Francescoli a marqué 17 buts en 98 apparitions. Pour un observateur neutre, ce ratio semble être un rendement modéré pour un joueur considéré par beaucoup comme l’un des meilleurs du monde. Cependant, les Sardes ont adopté Francescoli et, bien que son compteur de buts n’ait pas atteint les niveaux attendus, ses performances l’ont fait apprécier des fans de Cagliari. Deux saisons de médiocrité en milieu de tableau ont été remplacées par une dernière saison de succès relatif. Une sixième place en Serie A et une place en Coupe de l’UEFA suffisent pour que Francescoli soit sélectionné dans le plus grand onze de Cagliari de tous les temps.

Une dernière saison en Europe a vu l’Uruguayen faire ses armes à Turin. Une fois de plus, Francescoli est employé dans un rôle plus important, ce qui réduit à néant son potentiel de buteur. Malgré un début de saison malheureux, la saison de Francescoli avec le Torino a été le reflet de sa dernière saison avec Cagliari, puisqu’il a aidé l’équipe de Turin à obtenir une sixième place et une place en Coupe de l’UEFA.

Le retour chez les Milonarios de River

À l’âge de 33 ans, Francescoli a choisi de retourner dans sa maison spirituelle. En 1994, El Príncipe charme et envoûte à nouveau les fans du Monumental, en choisissant de revêtir à nouveau la bande rouge du Río de la Plata. Alors qu’on croyait qu’il n’était plus au sommet de sa forme et qu’il mettait fin à sa carrière, le plus énigmatique des footballeurs était sur le point de connaître une fin de carrière phénoménale et prolongée.

Sa première saison à River s’est soldée par une campagne de championnat invaincue, la première de l’histoire illustre de River, et par un nouveau trophée de champion. Une fois de plus employé à son poste préféré, plus haut sur le terrain, Francescoli a inscrit 17 buts au cours de cette saison d’invincible. Si la première saison de l’Uruguayen est couronnée de succès, 1995 sera la confirmation – s’il en fallait une – qu’Enzo Francescoli mérite d’être reconnu comme une icône du jeu.

Douze ans après sa première victoire en Copa América avec La Celeste, Francescoli a une fois de plus mené son équipe à la gloire sud-américaine. Jouant dans son pays, Francescoli a montré l’exemple en marquant dans deux des matches de groupe et en menant son équipe en finale contre les champions du monde en titre, cette fois face au Brésil de Mário Zagallo. Après un match nul 1-1 au stade Centenario, Francescoli s’est chargé de tirer le premier penalty, qu’il a exécuté calmement et avec sang-froid, comme le veut souvent sa personnalité. Le capitaine avait donné le ton, l’Uruguay ayant marqué tous ses penalties pour soulever une nouvelle fois la Copa América.

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Comme en 1983, Enzo Francescoli a été nommé joueur du tournoi. À 34 ans, El Príncipe a également été nommé joueur sud-américain de l’année pour la deuxième fois, 11 ans après sa première récompense. Francescoli a participé à quatre éditions de la Copa América, se rendant en finale dans chacune d’entre elles, et en remportant trois d’entre elles. Zico et Maradona, les baromètres par lesquels tous les numéros 10 sud-américains sont apparemment mesurés, n’ont pas gagné une seule Copa América à eux deux.

La détermination de Francescoli à échapper à l’emprise du temps et lui a permis d’ajouter d’autres titres de champion avec les Millonarios, et finalement en 1996, le joueur dont on doutait qu’il soit trop léger et fragile pour le jeu professionnel a ajouté la Copa Libertadores à son palmarès. À l’âge de 36 ans, Francescoli a mené une équipe incroyablement talentueuse mais inexpérimentée à la victoire dans la plus grande compétition de clubs d’Amérique du Sud. Des joueurs tels que Hernán Crespo et Ariel Ortega auront l’occasion d’apprendre de l’un des plus grands footballeurs de sa génération.

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L’argentin Ariel Ortega avec le maillot de l’Albiceleste

Une finale de la Coupe Intercontinentale contre la Juventus a vu Zidane entrer sur le terrain contre son idole. Le protégé s’apprêtait à prendre la place du maître. Une victoire 1-0 de La Vieille Dame n’a pas empêché Zidane de faire une nouvelle fois l’éloge des talents sublimes de son inspiration footballistique : « Quand j’ai vu jouer Francescoli, il était le joueur que je voulais être. Il était le joueur que j’ai vu et admiré à Marseille, mon idole quand je jouais contre lui avec la Juventus. Enzo est comme un Dieu ».

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Zinédine Zidane sous les couleurs de la Juve

Une dernière saison avec River donnerait un autre titre de champion et une Supercopa Sudamericana. Ce qui serait l’apogée de la carrière de la plupart des joueurs serait plutôt une note supplémentaire dans la longue et illustre carrière d’Enzo Francescoli. Finalement, le temps et la retraite allaient rattraper le milieu de terrain. En 1999, un match d’adieu a été joué au Monumental, et l’influence de Francescoli en Argentine et en Uruguay a été telle que les présidents des deux pays étaient présents pour témoigner leur reconnaissance au fumeur maigre de Montevideo.

Antoine de Saint-Exupéry, a écrit le célèbre livre pour enfants Le Petit Prince. Dans les pages de ce livre, on trouve une citation qui résume parfaitement le joueur qui a toujours joué le jeu de manière correcte, avec un style langoureux et une grâce qui donnait une apparence de facilité extrême. « On ne voit bien qu’avec le coeur. L’essentiel est invisible pour les yeux. ».

Aimer le football, c’est aimer des joueurs comme Francescoli, c’est voir au-delà des préjugés de loyauté envers le club et des perceptions reconnues d’un physique parfait au football. Prenez un moment pour ouvrir votre cœur et embrasser le sublime talent d’Enzo Francescoli, véritable prince parmi les hommes.

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