En 1911, Mohun Bagan, une équipe entièrement indienne de Calcutta, a conquis le cœur de la nation en remportant le trophée de l’IFA (Indian Football Association). L’IFA Shield était un tournoi de football créé pour les troupes anglaises stationnées en Inde et la victoire de Mohun est devenue la preuve que les colonialistes anglais n’étaient pas plus humains qu’eux. Dans une étrange interaction entre le football et la politique, le trophée de l’IFA est devenu un champ de bataille pour les cœurs du peuple indien.

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La victoire de Mohun était une question de liberté, de libération et surtout de fierté. C’était une vengeance sur les dirigeants coloniaux qui, aux yeux des nationalistes indiens, avaient maltraité, abusé et ignoré les demandes du peuple indien.

Depuis le début du XVIIIe siècle, les Indiens se rebellaient contre l’influence anglaise dans leur pays et, en 1911, les tensions commençaient à éclater. Des mouvements nationalistes s’étaient développés autour de la colonie, avec des écrits cinglants sur les méfaits de l’impérialisme anglais qui imposait les normes européennes à un pays aux valeurs très différentes.

Malgré la méfiance croissante et la haine pure et simple de la domination anglaise, les nationalistes indiens s’étaient rapidement familiarisés avec le football, qui avait été introduit dans la colonie par les troupes anglaises au milieu des années 1860. En effet, dès les années 1880, le jeu était présenté par les nationalistes indiens comme un moyen d’améliorer leurs prouesses physiques, de réaffirmer leur masculinité et de lutter contre le colonialisme.

La création du Mohun Bagan

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La popularité croissante de ce jeu a eu pour effet, dans la seconde moitié du XIXe siècle, de créer un club de football dirigé par et pour les footballeurs indiens. Beaucoup y voyaient la première étape pour défier efficacement les impérialistes à leur propre jeu et, conformément à ces aspirations, Mohun Bagan, le premier club de football asiatique, s’est établi à Calcutta en 1889.

La première décennie d’existence de Mohun a vu le club étendre lentement ses effectifs et son influence dans la région de Calcutta. La création d’un club à partir de zéro a été un travail laborieux et bien que Mohun ait connu un certain succès dans les tournois locaux, il a souvent eu du mal à attirer des joueurs vedettes. Ils étaient autofinancés et auto-organisés, mais surtout, ils étaient motivés. Mohun n’était pas un simple club social, c’était un véhicule du nationalisme indien. Les centaines d’heures de travail consacrées au club témoignent du statut élevé de Mohun parmi ses membres.

À l’aube du XXe siècle, il est devenu évident que le travail acharné portait ses fruits. En 1904, le club a remporté son premier trophée, la Cooch Behar Cup. L’année suivante, en 1905, il a défendu avec succès ce trophée et a même remporté la Trades Cup et la Gladstone Cup. Bientôt, les administrateurs anglais basés en Inde ont commencé à s’intéresser à Mohun.

La participation au tournoi de l’IFA

En 1906, Mohun est invité à participer à l’IFA Shield, ce qui signifie une progression remarquable pour le club. Le tournoi de l’IFA avait été créé en Inde en 1893 pour permettre aux équipes anglaises de s’affronter et était une compétition strictement anglaise. L’invitation de Mohun a représenté un moment décisif dans l’histoire du football indien. Les équipes indiennes commençaient à gagner le respect des instances sportives anglaises.

Malheureusement pour Mohun, le succès contre les équipes indiennes n’était pas équivalent au succès contre les Anglais.

La transition vers le championnat de l’IFA s’est avérée beaucoup plus difficile que ce que l’on aurait pu imaginer. Les cinq premières années de Mohun dans le tournoi les ont vu subir défaite sur défaite, ce qui a donné lieu à des déclarations selon lesquelles les footballeurs indiens ne pourraient jamais égaler les Anglais. On a commencé à se demander si Mohun devait participer à cette compétition. Sentant que le vent tournait contre eux, Mohun a demandé de l’aide.

L’épopée de 1911

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En 1911, le club a approché Shibdas Bhaduri avec la tâche difficile d’organiser une équipe capable de gagner l’IFA Shield. Bhaduri était lui-même un joueur presque mythique en Inde, connu pour sa vision incroyable et sa capacité à battre les défenseurs adverses avec facilité. Ce n’est pas un hasard si le surnom de Bhaduri était Pichol Babu ou « l’homme insaisissable ». Lorsque Bhaduri a accepté de rejoindre le mouvement Mohun, le club a su que sa situation s’améliorait.

L’IFA Shield a commencé le 10 juillet 1911, et il n’est pas surprenant, au vu de leurs performances passées, que personne n’attendait grand-chose de Mohun. L’opinion a rapidement commencé à changer.

Malgré le manque de soutien des supporters anglais et indiens, le premier match de Mohun dans le trophée a vu la victoire 3-0 du club contre St. Xavier’s College, une victoire qui a été rapidement suivie par une victoire 2-1 contre le Rangers Football Club. La victoire contre les Rangers a marqué un changement radical dans l’opinion publique. Les supporters indiens commençaient à se rendre compte que Mohun n’était plus le souffre-douleur du tournoi.

Ce n’est pas tant le score et la victoire de Mohun sur les Rangers qui a fait affluer des supporters de tout le pays pour l’équipe de Calcutta. Au cours du match, les Rangers avaient obtenu trois penalties mais, chose étonnante, le gardien de but de Bagan, Hiralal Mukherjee, les avait tous arrêtés. Mukherjee était représenté comme un héros, et Mohun comme une équipe en plein essor. Deux victoires surprenantes ont permis à Bagan d’atteindre les quarts de finale du tournoi de l’IFA et personne ne pouvait le croire.

Lorsque Bagan a gagné 1-0 en quarts de finale face à l’équipe très prisée de Riffle Brigade, il est devenu évident que quelque chose de spécial se préparait. La belle série de Mohun a failli être interrompue en demi-finale lorsque le 1er Middlesex Regiment a tenu en échec 1-1 l’équipe de Calcutta. Pendant le match, Mohun avait eu du mal à rivaliser avec le physique et l’habileté de l’équipe anglaise et lorsque les équipes se sont retrouvées pour le « replay » quelques jours plus tard, il y avait peu d’espoir pour Mohun.

C’est alors que Mohun a battu l’équipe anglaise 3-0 pour assurer sa première participation à la finale. Poussé par Shibdas Bhaduri et par les encouragements du public, Mohun a commencé le match à un rythme effréné, en attaque et en défense. Lorsque l’arbitre a mis fin au match à la 90e minute, le consensus général était que Mohun aurait pu marquer encore plus de buts.

Les exploits de Mohun font désormais la une des journaux locaux qui les dépeint comme une unité de combat dans la lutte pour la liberté en Inde. Leurs affrontements contre les équipes anglaises ont été un cri de ralliement pour la « Vande Mataram », la Mère Patrie. Lorsque le jour de la finale de l’IFA est arrivé le 29 juillet 1911, le soutien pour le Mohun Bagan avait atteint un point culminant.

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Plus de 60 000 fans de football se pressent dans le stade Maidan de Calcutta pour voir Mohun Bagan affronter le East Yorkshire Regiment. Les Indiens s’alignaient pieds nus et vêtus de piteux vêtements. Les Anglais sont sortis avec des chemises propres, des shorts propres et des crampons propres. Le contraste entre les deux camps était presque grotesque.

Dans les premiers instants du match, Jackson avait donné l’avantage aux Anglais en envoyant un coup franc dans la lucarne. Un silence s’est installé dans la foule. Fait remarquable, Mohun semblait se remobiliser presque immédiatement. Et en cinq minutes, Bhaduri avait égalisé.

Les 50 minutes suivantes ont vu Mohun et l’East Yorkshire Regiment lutter dans une tentative désespérée de marquer le but vainqueur. Aucune des deux équipes ne parvient à trouver la faille, ce qui entraîne des passes, des tirs et des centres de plus en plus imprécis. Les Indiens se battent pour leur nation, les Anglais pour le statue.

Mais à deux minutes de la fin, Bhaduri s’est échappé sur le côté, et avec l’équipe du Yorkshire aux trousses, a délivré un centre à Abhilas Ghosh qui a propulsé le ballon au fond des filets anglais. Mohun 2, Yorkshire 1. Lorsque l’arbitre a donné son coup de sifflet, le stade a explosé en signe de célébration.

Un journal anglais, Reuters, a noté : « Quand on a su que le East Yorkshire Regiment avait été battu par deux buts à un, la scène a échappé à toute description, les Bengalais ont commencé à arracher leurs chemises et à les agiter. Les membres du Muslim Sporting Club étaient presque fous et se roulaient par terre avec une joyeuse excitation pour la victoire de leurs frères hindous ».

Le journal anglais a déclaré : « Mohan Bagan a réussi ce que le Congrès et le Swadeshi n’ont pas réussi à faire jusqu’à présent, à savoir faire exploser le mythe selon lequel les Britanniques sont imbattables dans n’importe quelle sphère de la vie. »

Si la victoire de Mohun a été saluée avec jubilation par les supporters indiens, elle a été accueillie avec découragement dans les milieux européens. Un humoriste du Hitavadi, écrivant sous le nom d’un « vieil homme », a rapporté cela :

« Le jour de la demi-finale, alors qu’un Anglais et un chrétien de souche voyageaient ensemble dans le même compartiment d’un train, ce dernier, en toute innocence, demanda à son compagnon le résultat du match du jour, auquel il ne reçut qu’une tape sur la joue ».

La victoire de Mohun allait bien au-delà du football. C’était une victoire du nationalisme indien et on s’en souvient encore aujourd’hui avec tendresse. Chaque 29 juillet est la journée Mohun Bagan en Inde ; un jour où les fans de football de tout le pays se souviennent des exploits de Shibdas Bhaduri et de ses compatriotes aux pieds nus.

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